Thursday, May 19, 2022

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지난해 트로트의 인기는 식을 줄을 모르는 듯 미스터트롯에 이어 미스트롯2까지 흥행에 성공했습니다.

회를 거듭할수록 시청자들의 눈길을 사로잡던 미스트롯2는 32.9%라는 자체 최고 시청률을 경신하며 뜨거운 열기를 보여주었죠.

어른 못지않은 실력을 보여준 어린이 참가자들부터 극적 합류에 이어 최종 우승까지 거머진 트로트 신데렐라 양지은까지 많은 스타들을 배출했는데요.

그 가운데 매 무대마다 발전하는 모습을 보여주며 최종순위 8위로 마무리한 강혜연에 대한 시청자들의 관심이 높았습니다.

귀여운 외모와 달리 시원한 가창력으로 주목받은 강혜연은 과거 두 차례나 걸그룹 활동을 했지만 오랜 무명시절을 보내며 힘든 연예계 생활을 이어갔는데요.

정산조차 받지 못해 걸그룹 활동 중에도 아르바이트로 생계를 이어갔을 정도로 짠 내 나는 사연의 주인공이기도 하죠.

고등학생 때부터 가수의 꿈을 이루기 위해 각종 가요제와 실용음악콩쿠르에 참가했던 강혜연은 가수 장윤정을 닮은 외모로 친구들 사이에 ‘부평 장윤정’으로 통했습니다.

당시 겉만 화려한 연예인이 되기보다 실력을 쌓는 게 중요하다고 여긴 그녀는 실용음악과에 입하하기 위해 부단한 노력을 하는데요.

레스토랑, 편의점 등 각종 알바를 섭렵하며 입시 준비를 했지만 5차례나 불합격하며 힘든 시간을 보내죠.

계속된 낙방으로 실의에 빠져있던 강혜연에게 뜻하지 않은 기회가 찾아오는데요.

바로 신사동호랑이가 기획한 걸그룹 연습생이 된 것입니다. ‘무한도전’ 나름가수다 특집에서 신사동 호랑이가 데뷔를 앞둔 걸그룹이라고 소개한 EXID의 멤버 중 한 명이 강혜연이었는데요.

2012년 2월 EXID의 멤버 ‘다미’로 화려하게 데뷔를 하죠.

인기 작곡가를 제작자로 등에 업은 만큼 탄탄대로를 걸을 것 같던 그녀의 가수 생활은 앨범 발매 2달 만에 막을 내립니다.

멤버 유지, 해령과 함께 팀을 떠나는데요.

당시 소속사 측은 “학업에 집중하기 위해서”라는 이유를 들었지만 세 사람의 소속사가 처음부터 신사동호랑이의 AB엔터가 아닌 신생기획사 YNB였고 결국 소속사 간의 문제로 어쩔 수 없이 갈라섰다는 추측이 제기됐었죠.

그렇게 EXID를 탈퇴한 세 명은 1년 뒤 새로운 걸그룹 베스티로 재데뷔를 합니다.

리더와 리드보컬을 맡은 강혜연은 걸그룹 카라의 한승연의 닮은 꼴로 주목받았고 용감한 형제, 이단옆차기 등 당대 최고의 작곡가들에게 곡을 받으며 활동에 나서죠.

하지만 걸그룹의 세계는 냉정했는데요.

2015년 1월 ‘골든디스크’ 시상식에서 음반부문 넥스트제너레이션상을 수상하며 반짝 주목을 받았지만 같은 해 5월 두 번째 미니앨범을 끝으로 활동을 이어가지 못합니다.

이후 2년간 활동 없이 원치 않은 공백기를 보낸 강혜연은 카페 알바뿐 아니라 옷 장사까지 하며 생계를 이어나가죠.

그러던 2017년 9월 강혜연에게 아이돌로서 마지막 기회가 찾아옵니다.

아이돌 부활 오디션 ‘더 유닛’에 출연하는데요.

해당 프로를 통해 다른 아이돌 준비생들의 사연을 접한 그녀는 데뷔조차 못한 친구들에 비해 두 번이나 데뷔한 자신은 복이 많은 사람이구나를 느꼈다고 하죠.

자신의 의지와는 달리 결국 경영난을 이기지 못한 소속사는 부도 처리됐고 베스티 역시 자연스럽게 해체가 되는데요.

결국 정산도 받지 못한 채 강혜연은 다시 원점으로 돌아오게 됩니다. 모든 걸 포기하고 싶었던 이때 강혜연에게 새로운 기회가 찾아오는데요.

베스티 활동 당시 팀을 알리기 위해 나섰던 트로트 오디션 ‘트로트 X’ 출연 모습을 인상 깊게 본 현 소속사 대표가 강혜연에게 장르 이동을 권한 것이죠.

‘트로트까지 안되면 정말 갈 곳이 없다’라는 생각으로 마지막 도전에 나선 강예원은 트로트의 맛을 낼기 위해 걸그룹 활동 때보다 더 많은 노력을 쏟습니다.

오랜 걸그룹 활동은 그녀의 가수 생활에 도움이 되었고 뛰어난 가창력으로 트로트 전향 직후 ‘가요무대’에 설 정도로 트로트계에서 인정을 받는데요.

2006년 6월 빨간 원피스를 입고 등장해 발랄한 무대를 선보인 ‘가요무대’는 포털 검색창 실시간 검색어에 등장하는 기록을 세우기도 했죠.

그런 강혜연이 세 번째 데뷔 끝에 시청자들의 눈도장을 확실히 찍는 기회가 찾아옵니다. 바로 국민 오디션이라 불리던 ‘미스트롯’에 참가한 것인데요.

첫 부대에서 ‘내가 바보야’를 시원스럽게 부른 강혜연을 두고 트로트 대선배인 진성은 “왜소한 체격임에도 암팡지게 노래를 한다”라는 극찬을 하죠.

좋은 평가를 받은 강혜연은 올하트를 받으며 다음 무대에 진출하는데요.

이후 두 번째 무대에서는 ‘물레야’라는 곡을 선정해 걸그룹 출신다운 춤실력과 무대매너를 보여주며 강자 나비를 꺾는 이변을 보여주었습니다.

역대급 ‘케미’를 자랑한 팀 ‘뽕가네’부터 사랑스러운 무대를 꾸민 ‘왔구나 왔어’ 등 강혜연은 매 무대마다 변신과 성장을 거듭하는데요.

그런 가운데 결승으로 가는 마지막 문턱에서 뜻하지 못한 상황을 맞죠. 경연 하루를 앞두고 함께 합을 맞추던 참가자가 하차한 것인데요.

강혜연은 당장 새로운 파트너와 급하게 호흡을 맞춰야 하는 상황에서도 긍정적인 모습을 보여줘 시청자들의 마음을 사로잡았습니다.

하지만 아쉽게도 강혜연의 ‘미스트롯2’ 여정은 준결승전까지였고 결국 최종 8위로 미스트롯을 떠나는데요.

최종 8위를 기록한 것도 놀라운 성과지만, 톱 7위에게만 주어지는 최종 결승전에 들지 못해 여러모로 아쉬움이 남을 수밖에 없었죠.

그러나 미스트롯 출연은 그녀의 가수 인생에 전환점이 되었고 강혜연이라는 이름을 알리는 기회가 되었는데요.

미스트롯2의 최대 수혜자라는 말이 돌 정도로 시청자들의 인기를 얻는 그녀는 지난해 정규 앨범 발매에 이어 첫 단독 콘서트 개최 소식을 알리기도 했습니다.

최근 KBS ‘6시 내고향’의 리포터로 합류했다는 소식을 전했는데요. 앞으로도 시청자들에게 밝은 에너지를 전달하며 사랑받는 가수로 성장하길 바랍니다.

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